Κοιτάζοντας τα αστέρια από παλιές και νέες γωνίες

ΣΙΚΑΓΟ ?? Υπάρχει κάτι πολύ απλό, σχεδόν στοιχειώδες, που διακυβεύεται καθώς κάθομαι σε ένα ξύλινο καρότσι και τα μηχανήματα αρχίζουν να αλέθονται. Με σηκώνουν αργά μια ράμπα μέχρι να φτάσω στο κέντρο μιας κούφιας, σκοτεινής σφαίρας 15 ποδιών. Όταν σταματήσει ο θόρυβος από τα γρανάζια από κάτω, αρχίζει ένα άλλο βουητό που είναι δύσκολο να τοποθετηθεί. Είμαι ακίνητος αλλά νιώθω σαν να περιστρέφομαι, να αιωρούμαι προς περίεργες κατευθύνσεις. Όταν κοιτάζω τα 692 σημεία φωτός στη μεταλλική οροφή, βλέπω ότι περιστρέφονται σε έναν ζωγραφισμένο νυχτερινό ουρανό, με γραμμές που τις ενώνουν σε απλούς αστερισμούς.

Βρίσκομαι σε ένα πλανητάριο που χτίστηκε το 1913 και η μεταλλική σφαίρα που με περιβάλλει γυρίζει αργά τους ουρανούς. Κάποτε ήταν ένα θαυματουργό πράγμα, αυτό το μηχάνημα, που ονομαζόταν Atwood Sphere από τον άνθρωπο που το υπερασπίστηκε όταν εγκαταστάθηκε στην Ακαδημία Επιστημών του Σικάγο σχεδόν πριν από έναν αιώνα. Τις ημέρες πριν από την προσομοίωση υπολογιστή, χρησιμοποιήθηκε ακόμη και για την εκπαίδευση πιλότων στη νυχτερινή πλοήγηση.

Οι προγονικές του ρίζες βρίσκονται σε μια παρόμοια σφαίρα που χτίστηκε το 1650 για τον Frederick III, δούκα του Holstein. Αλλά το μηχανοποιημένο Atwood έγινε εξίσου απαρχαιωμένο όταν το Adler Planetarium κατασκευάστηκε το 1930 με τον πρωτοποριακό μηχανισμό Zeiss, ο οποίος έδινε τον νυχτερινό ουρανό όχι με τρύπες σε μέταλλο, αλλά με λεπτομερείς προβολές φωτός που αναδύεται από έναν τεράστιο μηχανισμό με μπάρα που φαινομενικά τηλεμεταφερόταν έξω από ένα μυθιστόρημα του Ιουλίου Βερν.



Τώρα το Adler Planetarium and Astronomy Museum εκθέτει το Atwood ως μέρος της συλλογής του, σαν έναν ηλικιωμένο συγγενή στον οποίο πρέπει να αποδοθεί φόρος τιμής, αλλά του οποίου οι απαρχαιωμένοι τρόποι είναι κάπως γραφικοί. Επιπλέον, το Adler ?? το πρώτο μεγάλο πλανητάριο που κατασκευάστηκε στις Ηνωμένες Πολιτείες ?? βρισκόταν στη μέση της αναμόρφωσης την τελευταία δεκαετία, κάνοντας το Atwood να φαίνεται ακόμα πιο πρωτόγονο σε σύγκριση με τους δίδυμους χώρους πλανητάριου του Adler, ο ένας παραδοσιακός θόλος με προβολέα Zeiss Mark VI και ο άλλος ένα πλήρως ψηφιακό θέατρο που υπόσχεται θεαματικές κινηματογραφικές συγκινήσεις .

Αλλά περιέργως, είναι η σφαίρα του Άτγουντ που με συγκινεί περισσότερο.

Αυτό οφείλεται εν μέρει στο ότι οι δύο παραστάσεις που είδα στις κεντρικές αίθουσες δεν ήταν εμπνευσμένες και ασυγκίνητες, ενώ η λειτουργία του Atwood είναι τόσο ξεκάθαρη, οι φιλοδοξίες του τόσο άμεσες. Έχει έναν στόχο: να αναπαράγει τον νυχτερινό ουρανό. Και όσο στοιχειώδη κι αν είναι τα αποτελέσματα, είναι εντυπωσιακό το πόση προσπάθεια και ενέργεια καταναλώνεται σε αυτή την επίκληση.

Μια ιστορία των πλανηταριών, Theatres of Time and Space: American Planetaria, 1930-1970 από τον Jordan D. Marché II, υποδηλώνει ότι η κατασκευή του Atwood σχετιζόταν με το νέο ρεαλιστικό στυλ που υιοθετήθηκε από τα μουσεία φυσικής ιστορίας στα διοράματά τους. Προσπάθησαν να δείξουν τα ενδιαιτήματα των ζώων του κόσμου σε όλο τους το μεγαλείο, τα ζωγραφισμένα σκηνικά φαινόταν να εκτείνονται προς τον ορίζοντα, ακριβώς όπως ο γυρίζοντας θόλος παραπέμπει στους απέραντους ουρανούς.

Τέτοια διοράματα, του βελούδου ή του γαλαξιακού χώρου, δημιουργούνταν ακριβώς τη στιγμή που η αστική ζωή καθιστούσε όλο και λιγότερο πιθανό ότι θα γίνονταν ποτέ ξεκάθαρα ορατές ή αναρωτιούνται από τους περισσότερους επισκέπτες. Ο γερμανικός θόλος του 1650 ήταν μια επιβεβαίωση της δύναμης της ανθρώπινης ευγένειας πάνω από τους ουρανούς: Κοιτάξτε τι μπορώ να ελέγξω! Ο αμερικανικός θόλος του 1913 ήταν ένας ισχυρισμός ότι ο φυσικός κόσμος δεν μπορούσε πλέον να βασιστεί στον εαυτό του: Δείτε τι μας λείπει! Ο ανθρώπινος παρατηρητής βρίσκεται κυριολεκτικά στην καρδιά του, η φιγούρα γύρω από την οποία περιστρέφεται αυτός ο μηχανισμός.

Τι κάνει, λοιπόν, το σύγχρονο πλανητάριο; Στην περίτεχνη παράσταση στο StarRider Theatre, που ονομάζεται TimeSpace, δεν υπάρχει καθόλου κεντρικός παρατηρητής. Οι περιστρεφόμενοι σωλήνες που προβάλλονται στην οθόνη του θόλου φαίνεται να γίνονται δίοδοι ειδικών εφέ, στροβιλίζοντας ιλιγγιωδώς το κοινό σε σπλαχνικές βόλτες μέσα από την ιστορία του σύμπαντος. Η παράσταση προσπαθεί να καλύψει τα πάντα, από τις στιγμές του πρώιμου σύμπαντος έως τις φαντασιώσεις για ένα διαστημικό έθνος που κηρύσσει ανεξαρτησία από τη Γη το έτος 3001. Ξεφεύγει από τους δεινόσαυρους που απολαμβάνουν τον περίεργα περιγραφόμενο ανέμελο τρόπο ζωής τους έως τη φουτουριστική επιστημονική φαντασία, χωρίς καμία πειστική λεπτομέρεια ή σκοπό . Οι έννοιες πετούν σαν διαστρικοί βράχοι σε βροχή μετεωριτών. Ο νυχτερινός ουρανός έχει σχεδόν εξαφανιστεί για χάρη της βόλτας.

Αυτός είναι ένας μεγάλος πειρασμός για το σύγχρονο πλανητάριο. Και ακόμη και όταν ένας θεσμός δεν υποκύπτει, η νέα ευαισθησία μπορεί να είναι αποπροσανατολιστική. Στη Νέα Υόρκη, για παράδειγμα, η φιλόξενη, ανθρωποκεντρική εξερεύνηση του διαστήματος του παλιού Πλανητάριου Hayden εκτοπίζεται από τις έντονες προσπάθειες του Rose Center να δείξει πόσο ασήμαντος είναι ο άνθρωπος, δεδομένων των εκτάσεων του κοσμικού χώρου και χρόνου.

Έτσι, ο παλιός ανθρώπινος παρατηρητής της σφαίρας του Άτγουντ είτε κατακλύζεται από ειδικά εφέ είτε εκτρέπεται από ένα είδος ριζοσπαστικού οράματος Κοπέρνικου στο οποίο το μοναδικό κέντρο του σύμπαντος βρίσκεται σε σύννεφα κοσμικής σκόνης. Οποιαδήποτε τάξη σε αυτή τη νέα κοσμολογία είναι τόσο εσωτερική που μετά βίας μπορούμε να την δούμε.

Τώρα αυτή μπορεί πράγματι να είναι η κατάσταση των πραγμάτων στο σύμπαν μας. Μπορεί ακόμη και μια συγκλονιστική βόλτα να είναι η μόνη παραγγελία που μπορεί να βασιστεί πλήρως για να κερδίσει την προσοχή του επισκέπτη. Αλλά η λέξη σύμπαν σημαίνει αρμονική τάξη, και ένα πλανητάριο μπορεί να υποδηλώνει την απεραντοσύνη και το μεγαλείο του σύμπαντος μόνο παρέχοντας πρώτα μια γεύση αυτής της τάξης.

Αυτό είναι κάτι που ο Adler φαίνεται να καταλαβαίνει έξω από τα θέατρα του. Το πλανητάριο ιδρύθηκε από έναν τοπικό επιχειρηματία, τον Max Adler, ο οποίος ήταν σοβαρός βιολιστής. Μετά από μια καριέρα στη Sears, Roebuck & Company, έγινε προστάτης των τεχνών και των επιστημών, χορηγώντας μουσικούς, χτίζοντας αυτό το πλανητάριο και ιδρύοντας μια ερευνητική βιβλιοθήκη εδώ που τώρα διαθέτει μια από τις κορυφαίες συλλογές κοσμολογικών αντικειμένων και εικόνων στον κόσμο.

Οι αξιοσημείωτες σφαίρες της συλλογής, τα αστέρια και οι χάρτες της σελήνης, μερικοί από τους οποίους μπορούν να προβληθούν για άλλες δύο εβδομάδες σε μια έκθεση του Adler που ονομάζεται Mapping the Universe, υποδηλώνουν ότι το σύγχρονο πλανητάριο είναι απλώς μια ακόμη αντανάκλαση των αρχαίων κοσμολογικών παρορμήσεων, που παλεύουν για το σχήμα του ουράνια. (Τον Ιούνιο ο Adler θα ανεβάσει μια εκπομπή για την ιστορία των ίδιων των πλανηταριών.)

Ένας κινεζικός αστρικός χάρτης, βασισμένος σε παρατηρήσεις του 12ου αιώνα, απεικονίζει εντελώς διαφορετικούς αστερισμούς από αυτούς της Δύσης και οργανώνει τους ουρανούς σαν να αντικατοπτρίζουν τη δομή της κινεζικής αυλής. Ένας δυτικός χάρτης αστέρων του 17ου αιώνα επιχειρεί να αντικαταστήσει τους αστερισμούς της ελληνικής μυθολογίας με ένα νέο σύνολο εικόνων που προέρχονται από τη βιβλική και τη χριστιανική ιστορία. Μια απεικόνιση του 18ου αιώνα της κοσμικής τάξης δείχνει έναν φλεγόμενο Κοπέρνικο ήλιο, που περιφέρεται από τις μορφές του ζωδιακού κύκλου, καθώς κάτω από την Ουρανία, τη μούσα της αστρονομίας, εμφανίζονται διαγράμματα των αντικατασταθέντων Πτολεμαϊκών και Τυχονικών συστημάτων.

Ο Adler σκέφτηκε ότι το πλανητάριό του θα μπορούσε επίσης να διαμορφώσει έναν διαφορετικό ανθρώπινο κόσμο, υποστηρίζοντας ότι όλη η ανθρωπότητα, πλούσια και φτωχή, εδώ και στο εξωτερικό θα μπορούσε να ενωθεί με τις προσφορές του: Κάτω από το απέραντο στερέωμα, δεν υπάρχει διαίρεση ή διάσπαση αλλά μάλλον αλληλεξάρτηση και ενότητα.

Αλλά αυτό το ανθρωπιστικό όραμα δεν μπορεί, φυσικά, να είναι η κοσμολογία ενός πλανητάριου. Αντίθετα, το Adler ανακαλύπτει εκ νέου έναν ανθρωποκεντρικό σύμπαν με το να γίνεται υπέρμαχος των επανδρωμένων διαστημικών αποστολών, αφιερώνοντας τη νεότερη μόνιμη έκθεσή του, Shoot for the Moon, στην απεικόνιση των αμερικανικών διαστημικών ταξιδιών ως ηρωική επιχείρηση και προσβλέποντας σε μια επικείμενη συνέχεια. Ο άνθρωπος ορίζει τον κόσμο όχι με το να βρίσκεται στο κέντρο του, αλλά με την επίμονη προσπάθεια να τον εξερευνήσει.

Αυτό είναι ένα όραμα που το βρίσκω συμπαθητικό, ένα παιχνίδι σε ένα μακρύ ταξίδι. Μπορεί να εμπνεύσει όχι μόνο τον πιο προηγμένο κοσμολόγο αλλά και τον πιο ταπεινό παρατηρητή που κοιτάζει τον νυχτερινό ουρανό ή αναζητά την προσομοίωσή του μέσα στη σφαίρα του Άτγουντ.